Ruth Harkness, la niña del panda Su Lin, la primera en salir de China

Ruth Harkness, la niña del panda Su Lin, la primera en salir de China

Antes de 1936, solo tres naturalistas estadounidenses se habían encontrado con un panda vivo. Ningún espécimen vivo había abandonado las fronteras de China. Era Ruth Harkness, diseñadora neoyorquina, para dar a conocer ese tierno y exótico animal en su parte del mundo, arrancándolo de su hábitat y transformándolo en una atracción de zoológico.

Su historia, contada en un artículo de la BBC hace algún tiempo, no es exactamente la de una verdadera exploradora y erudita. El siempre habia sido su marido Cuenta para perseguir la aventura, mientras vivía como socialité: a su muerte, sin embargo, decidió completar la misión emprendida.

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    En busca del panda

    Nacida en Pensilvania en 1900, Ruth Harkness siempre había mostrado más interés por los vestidos, los cócteles y los cigarrillos. La prematura muerte de su esposo, que estaba en Shanghai para seguir el sueño de traer un panda gigante vivo a Estados Unidos, lo cambió todo.

    Gracias a la pequeña fortuna recibida como herencia, decidió partir hacia China y completar la búsqueda. Parecía una misión desesperada, especialmente para una mujer acostumbrada a tomar un taxi para caminar incluso una cuadra.

    Al llegar al este, Ruth Harkness conoció a un estudiante universitario chino llamado Quentin Young: el hermano del joven ya había ayudado al ex presidente estadounidense Theodore Roosevelt a encontrar un panda, que habían informado muerto.

    Junto a Quentin, con quien también inició una historia de amor, incursionó en la provincia de Sichuan. Allí reclutó a una multitud de ayudantes, como ella misma relata en una de sus cartas.

    A pesar de todos los esfuerzos por salir con poco equipaje, hemos montado una auténtica caravana. Dieciséis porteadores, seis cargas, dos sedanes, un cocinero ... Quentin y yo.

    La aventura de Ruth Harkness

    Después de meses de caminata, el grupo finalmente llegó a los bosques de bambú y comenzó la caza de pandas.

    Estamos acampados en un lugar hermoso, hasta donde puedo ver, con el arroyo en el fondo del valle y la nieve a 600 o 700 pies por encima de nosotros. Quentin mató a un goral esta mañana, una especie de oveja, esta mañana y nos comimos su hígado como bocadillo.

    Después de unos días encontraron un cachorro de panda de nueve semanas escondido en un árbol. Ruth lo tomó en sus brazos, lo acunó y lo amamantó con un biberón.

    El decidió llamarlo Su Lin, que significa "Algo precioso" y se preparó para partir. No habiendo tenido hijos, improvisó: era 1936 y todavía nadie pensaba que estaba mal ir a cazar un animal exótico por capricho o peor aún revenderlo.

    Lamento no saber más sobre los niños ... a veces, creo que es lo único que no he probado.

    El circo mediático

    Ruth Harkness llevó a la panda Su Lin a Shanghai, donde fue rápidamente asediada por los reporteros. De allí trató de partir con el cachorro rumbo a Nueva York, pero los funcionarios de aduanas confiscaron el animal en el puerto.

    Al no querer separarse del cachorro, la mujer dejó que el barco navegara sin ella y se detuvo en China para arreglar la situación. Logró sacar a Su Lin registrándolo como perro, probablemente gracias a la complacencia de algún funcionario.

    Al llegar a Nueva York, se convirtió oficialmente en la primera persona en traer un panda gigante vivo a los Estados Unidos, y la prensa se volvió loca. Durante varios meses, Su Lin vivió en el apartamento de Ruth Harkness, esperando venderlo: y al final fue el Brookfield Zoo di Chicago para ganarlo.

    Un año después, el explorador improvisado regresó a China y capturó a otro panda pobre, al que llamó Mei Mei. Su Lin murió de neumonía a los pocos meses, mientras que el segundo espécimen sobrevivió hasta 1942. Cinco años después, Ruth Harkness, de solo 46 años, también murió a causa de las consecuencias del alcoholismo.

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