Nettie Stevens: cómo una mujer descubrió los cromosomas sexuales X e Y

Nettie Stevens: cómo una mujer descubrió los cromosomas sexuales X e Y

Este contenido es parte de la sección "Historias de mujeres".
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El Científico Nettie Stevens fue el primero en descubrir cómo las diferencias entre el sexo masculino y femenino estaban determinadas por Cromosomas X e Y, pero durante casi un siglo su nombre fue casi desconocido para la mayoría. Solo hoy, tras la mejora de sus estudios, su nombre puede finalmente obtener todos los premios que hubiera merecido desde principios del siglo XX. En ese momento, Estados Unidos no era un país para científicas, como recuerda un artículo del Independent.

Nettie Maria Stevens nació el 7 de julio de 1861 en Cavendish, Vermont (Estados Unidos). Después de la muerte de su madre en 1865, su padre se volvió a casar y se mudó con toda la familia a Massachusetts. Los otros hermanos de Nettie habían muerto antes de que ella naciera y la única que seguía viva era su hermana menor. Emma.

Una estudiante brillante y seria, Nettie Stevens completó un curso de cuatro años en el Escuela Normal de Westfield y fue la mejor graduada de su curso. A partir de 1880 comenzó a trabajar como profesora de fisiología y zoología y como bibliotecaria, pero su vida universitaria aún no había terminado. En 1896 fue admitida en elUniversidad Stanford, uno de los pocos en contar con un 40% de mujeres entre sus miembros, y en 1899 se graduó.

Mientras tanto, su padre y su hermana se habían unido a ella en la costa oeste y, encantados por el lugar, habían decidido comprar una granja al sur de la universidad. Nettie se unió a ellos, dejó su alojamiento universitario y continuó especializándose. En 1900 obtuvo su maestría y pudo publicar su tesis. Después de ganar una beca de doctorado en Gran colina, cerca de Filadelfia, volvió a dejar a su familia y se fue a vivir a una universidad para estudiantes.

Gracias a la presencia en la universidad de muchos profesores europeos, se le ofreció estudiar células en elUniversidad de Wurzburg, en Alemania, y durante dos años en el Estación zoológica Anton Dohrn de Nápoles, en ese momento muy famoso en el círculo académico. Al regresar a Bryn Mawr como investigadora, aunque precaria, Nettie Stevens comenzó a dedicarse activamente a sus estudios genéticos.

Al observar los cromosomas de varios insectos, identificó la diferenciación sexual de los cromosomas en algunas especies. Por primera vez, reconoció que las diferencias observables en los cromosomas podrían estar relacionadas con las diferencias observables en los atributos físicos, como el sexo. En los experimentos realizados para llegar a este resultado, estudió diferentes insectos identificando el cromosoma Y en el gusano de la harina, el tenebrio molitor.

El 23 de mayo de 1905, Nettie Stevens terminó su estudio y envió el manuscrito a la Institución Carnegie de Washington. Su investigación fue publicada en septiembre de 1905 bajo el título Estudios en espermatogénesis con especial referencia al cromosoma accesorio. Sus compañeros, sin embargo, se mostraron escépticos, aunque el descubrimiento también fue confirmado por el profesor Edmund Beecher Wilson de Bryn Mawr, a quien Nettie conocía bien y respetaba.

El crítico más feroz fue Thomas Hunt Morgan, quien había sido su propio profesor en Bryn Mawr. A pesar de las dudas de los científicos, Nettie continuó su estudio, analizando una cincuentena de insectos, entre ellos la mosca de la fruta, la Drosophila melanogaster. Nunca podría haberlo sabido, porque burlarse del destino no le dio el tiempo necesario, pero precisamente los estudios realizados sobre la misma marcha llevaron a su mayor "enemigo" Morgan al Nobel, en 1933.

Nettie Stevens murió el 4 de mayo de 1912 a la edad de 51 años de cáncer de mama, antes de que pudiera beneficiarse de la cátedra de investigación creada especialmente para ella en Byrn Mawr. Thomas Hunt Morgan escribió el obituario en la revista. Ciencias, admitiendo parcialmente su descubrimiento, pero relegándolo al papel de "técnico" y no al de científico. El redescubrimiento de la gran genetista tuvo lugar solo recientemente, en 2005, gracias a un grupo de científicos ansiosos por resaltar finalmente su papel decisivo en la historia de los logros científicos de la humanidad.

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