Joan Beauchamp Procter, la niña que trajo a la escuela su cocodrilo mascota

Joan Beauchamp Procter, la niña que trajo a la escuela su cocodrilo mascota

Joan Beauchamp Procter, zoóloga y herpetóloga británica, como muchas otras mujeres científicas, merece ser recordada por mucha más gente. Sufriendo de una enfermedad crónica, logró estudiar y trabajar por primera vez. Museo Británico, luego para el Sociedad Zoológica de Londres y finalmente se convirtió en la primera mujer a cargo de los reptiles en Zoológico de Londres. La suya fue una vida corta, pero llena de éxitos e investigaciones, como recuerda ZSL en un artículo reciente.

Nacida en la capital inglesa el 5 de agosto de 1897, Joan Beauchamp Procter era hija de Joseph Procter, un corredor de bolsa, y de Elizabeth Procter, un artista. El abuelo materno William Brockbank era un hombre de negocios y filántropo, que incursionó en su tiempo libre como naturalista. La pasión familiar por el arte y la ciencia influyó tanto en la vida de Joan como en la de su hermana mayor, Chrystabel Procter. Al poder vagar libremente en los grandes jardines familiares, las dos niñas se apasionaron rápidamente por el mundo de los animales.

Mientras estudiaba en la escuela primaria, Joan desarrolló un interés particular en los anfibios y reptiles. Desde los siete años tuvo serpientes y lagartos como mascotas. Un lagarto grande en particular, el podarcis melisellensis, viajaba con ella a todas partes y se quedaba con ella incluso durante las comidas. Joan era una niña con mala salud, pero eso no le impidió pasar seis meses en Suiza a los doce, dedicándose a la botánica, pero también al deporte.

La fascinación por el mundo de los reptiles creció durante el período de estudio en Escuela de niñas de St. Paul, de 1908 a 1916. A los dieciséis años consiguió una cría de cocodrilo y la llevó al colegio, provocando confusión entre compañeros y profesores. Era una excelente estudiante, pero lamentablemente su educación se vio interrumpida constantemente debido a un dolor intestinal crónico, que incluso la obligó a abandonar la idea de matricularse en la Universidad de Cambridge.

La pasión de Joan Beauchamp Procter por los reptiles llamó la atención de George Albert Boulenger, que trataba de reptiles y peces en la sección de historia natural del Museo Británico. El hombre alentó el interés de la niña que, tras terminar la escuela, empezó a trabajar gratis como su asistente. Gracias a su ayuda, Joan pudo aprender mucho y, a los diecinueve años, presentó su primera investigación científica a la Zoological Society of London, que un año después la eligió como miembro oficial.

En 1920 reemplazó a Boulenger, que se había jubilado, y finalmente comenzó a recibir un salario por su trabajo. Continuó sus estudios sola, escribiendo varios tratados sobre anatomía, clasificación y hábitos de reptiles y anfibios. También era muy buena haciendo dibujos y maquetas, que exhibía en el museo. En 1923 tuvo el honor de ayudar al hijo de su mentor, Edward Boulenger, encargado de crear un nuevo acuario para el Zoológico de Londres. Cuando el hombre fue nombrado director, al final de las obras, la eligió a ella como su asistente.

Joan diseñó varios modelos para el acuario, que resultaron ser particularmente valiosos para la vida cotidiana en el zoológico. Para ella era como un hogar y le encantaba hacer todo lo posible para mejorar la vida de los animales. En particular, se convirtió en una gran experta en los hábitos diarios de pitones, cocodrilos y un par de dragones de Komodo. Estos últimos, en particular, fueron los primeros ejemplares en llegar a Europa. Uno de los dos, que había llamado Sumbawa, la siguió por sus rondas en el zoológico, dejándose llevar gracias a "tiratine" en la cola.

Gracias a sus investigaciones y publicaciones, en 1931 Joan Beauchamp Procter recibió un doctorado honoris causa por la Universidad de Chicago. Su vida personal, sin embargo, todavía se vio socavada por una enfermedad crónica. Se sometió a varias cirugías, sin grandes resultados, pero siempre mantuvo la sonrisa. Después de algunas complicaciones, presentó sus renuncias al zoológico en 1928, pero el presidente de la Sociedad Zoológica las rechazó.

Mientras se recuperaba lentamente, participó en la planificación de un nuevo parque zoológico en Whipsnade. En los últimos años de su vida se vio obligada a pasear por el zoológico de Londres en silla de ruedas, pero siempre la acompañaba un dragón de Komodo de tres metros de largo. Aunque enferma, nunca dejó su trabajo. Murió de cáncer el 20 de septiembre de 1931, con solo 34 años, en su casa de Londres. Sin embargo, su contribución a la ciencia ha sido reconocida por muchos estudiosos y su nombre se ha dado a dos reptiles: una serpiente, la Buhoma procterae, y una tortuga, la Spur Procterus.

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