Frances Kelsey, la mujer que se opuso a la talidomida y salvó miles de fetos

Frances Kelsey, la mujer que se opuso a la talidomida y salvó miles de fetos

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En 1960 un farmacólogo de la FDA, el regulador de drogas de EE. UU., encontró en su escritorio la carpeta de un nuevo producto basado en una sustancia llamada talidomida. La decisión de autorizar la comercialización del producto Kevadon, un sedante destinado a mujeres embarazadas, dependía de ella. Escrupuloso y preparado, Frances KelseySin embargo, decidió tomarse un tiempo para estudiar mejor los efectos: una decisión sabia, que evitó consecuencias dramáticas para las mujeres estadounidenses que esperaban un hijo.

Otras madres tuvieron menos suerte en Canad√°, Europa y √Āfrica, donde se vendi√≥ el f√°rmaco a base de talidomida entre 1957 y 1962. Como relata Smithsonianmag, en esos a√Īos nacieron miles de reci√©n nacidos con graves malformaciones, provocadas precisamente por el analg√©sico producido por compa√Īia farmaceutica Richardson-Merrell. Cuando Frances Kelsey se encontr√≥ analiz√°ndolo, nada sugiri√≥ que pudiera ser da√Īino. Ella, sin embargo, se opuso, yendo en contra de quienes pensaban que no hab√≠a dudas al respecto: la falta de datos fiables sobre las consecuencias para el feto era su √ļnica certeza.

La talidomida fue realmente inventada en Alemania por la empresa alemana Qu√≠mica Gr√ľnenthal, que lo hab√≠a puesto en el mercado despu√©s de algunos a√Īos de pruebas en animales. Sin embargo, la sustancia no se hab√≠a probado en animales gestantes antes de su aprobaci√≥n para su uso en mujeres embarazadas. En 1957 hay algunos casos alarmantes de teratog√©nesis, es decir, de desarrollo an√≥malo del feto, al que siguieron varias pruebas que se consideraron negativas.

Seg√ļn la asociaci√≥n VITA, que agrupa a los miles de ni√Īos italianos nacidos en esos a√Īos de madres que no pod√≠an conocer los efectos del sedante, los efectos m√°s recurrentes fueron focomelia, amelias, anomal√≠as en miembros superiores e inferiores y otros da√Īos en el o√≠dos, ojos, √≥rganos internos, genitales y coraz√≥n, as√≠ como otros da√Īos m√ļltiples. Incluso una sola tableta de 50 mg fue suficiente para causar anomal√≠as cong√©nitas en el 50% de los embarazos.

En 1960, el pediatra alem√°n Widikund Lenz plante√≥ la hip√≥tesis de una correlaci√≥n con la ingesta de talidomida durante el embarazo, pero la confirmaci√≥n lleg√≥ solo un a√Īo despu√©s. Mientras tanto, Frances Kelsey hab√≠a seguido bloqueando a Kevadon. En 1962, la empresa Gr√ľnenthal admiti√≥ que nunca hab√≠a probado la talidomida: las pruebas posteriores en animales confirmaron las preocupaciones de la comunidad m√©dica internacional. Entonces, despu√©s de dos a√Īos de resistencia estoica a la presi√≥n, en 1962 la Dra. Kelsey obtuvo lo que quer√≠a y Richardson-Merrell retir√≥ su solicitud de licencia. Un resultado incre√≠ble, sobre todo en un momento hist√≥rico complicado para las mujeres que ejerc√≠an su profesi√≥n.

Nacida en 1914 en Canad√°, licenciada en Farmacolog√≠a en Montreal en 1934, hab√≠a luchado mucho por la credibilidad profesional. Tras trabajar en el departamento de farmacolog√≠a de la Universidad de Chicago, a partir de 1936, ten√≠a un doctorado en farmacolog√≠a y se hab√≠a centrado en el estudio de algunos medicamentos utilizados contra la malaria. Descubri√≥ que pod√≠an cruzar la barrera placentaria, al igual que la talidomida, a la que se enfrent√≥ muchos a√Īos despu√©s.

L 'caso de talidomida la convirti√≥ en hero√≠na a los ojos de la opini√≥n p√ļblica, tanto que en 1962 le fue otorgada el prestigioso premio Premio del presidente al servicio civil federal distinguido aparte del presidente John F. Kennedy. Antes que ella, solo otra mujer hab√≠a recibido el reconocimiento por compromiso civil otorgado por la presidencia de Estados Unidos. Continu√≥ trabajando para la FDA hasta los noventa a√Īos y muri√≥ en 2015, pocas horas despu√©s de recibir otro premio por su trabajo.

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