Esas olvidadas "niñas del radio" cuyas muertes salvaron millones de vidas

Esas olvidadas "niñas del radio" cuyas muertes guardaron millones de vidas

Hace un siglo, cuando se inventaron los relojes con una esfera que brillaba en la oscuridad, rápidamente se convirtieron en el accesorio a tener a toda costa. Una “magia”, obtenida gracias a la pintura aplicada a la esfera por los pacientes trabajadores, hoy recordada como la Radium Girls, las chicas del radio. Muchos de ellos, debido a esa pintura radioluminiscente, enfermaron gravemente y murieron a causa de enfermedades devastadoras. Pero no sin antes liderar una lucha ejemplar para guardar a más trabajadores y mejorar las condiciones laborales.

Los trabajadores de la United States Radium Corporation en Orange, una empresa estadounidense que abrió en 1916, había alrededor de 70. La paga era buena y el tipo de trabajo incluso se consideraba de moda. Fue una operación delicada y apta para manos pequeñas: tenían que aplicar la pintura con cuidado, no sin antes haber lamido las brochas para hacerlas más puntiagudas. Como recuerda un artículo del Telegraph, a veces, por diversión, incluso lo aplicaban a uñas y dientes. Sus jefes les habían asegurado que era un producto inofensivo.

Lo que las chicas del radio no sabían, sin embargo, era que el radio es peligroso, especialmente si se ingiere. La pintura, llamada No oscuro y producido entre 1917 y 1926, se produjo después de la extracción de radio de un mineral llamado carnotita. Los propietarios y científicos de la United States Radium Corporation eran muy conscientes de los efectos del radio, tanto que evitaron cuidadosamente toda exposición, a menudo utilizando pantallas y máscaras de plomo. Los trabajadores, sin embargo, comenzaron a enfermarse: además del cáncer, la radiación literalmente erosionó sus huesos.

En 1922, el joven de 24 años Mollie Maggia, ex empleado de la empresa, falleció a causa de una "dolorosa y terrible enfermedad" en la garganta, según relató su hermana. Ella fue la primera trabajadora en morir, pero después de ella, muchos comenzaron a enfermarse. Katherine Schaub ella comenzó a perder los dientes, mientras que otros comenzaron a sufrir fracturas óseas y cáncer. En 1925, el doctor Harrison Martland estableció que existía un vínculo entre las enfermedades de los trabajadores y el radio.

Había otras empresas que se ocupaban de pinturas con radio, para un total de unos 4.000 trabajadores estadounidenses empleados en el sector, pero la United States Radium Corporation es hoy recordada sobre todo por el juicio que llevaron a cabo algunos de sus trabajadores. Freidora Grace decidió demandar a su empleador, pero tuvo que esperar dos años antes de encontrar un abogado dispuesto a ayudarla.

En 1927, junto con colegas Edna Hussman, Katherine Schaub, Quinta McDonald y Albina Larice, logró llegar a juicio. Para la prensa, eran simplemente las Radium Girls, trabajadoras valientes y tenaces que habían caído enfermas en el trabajo. En el otoño de 1928, su caso se resolvió con $ 10,000 cada uno (equivalente a aproximadamente $ 140,000 en la actualidad), más una anualidad de $ 600 al año (un poco menos de $ 10,000 en la actualidad) y el pago de Gastos médicos y legales. Una frase que hizo historia.

A partir de ese momento, los trabajadores encargados de decorar los diales ya no tuvieron que tragar ni respirar la pintura. Se les instruyó sobre las medidas a tomar y pudieron llevar protecciones adecuadas, continuando su trabajo seguro hasta la década de los 60, cuando se prohibió definitivamente la pintura con radio.

Esas olvidadas "niñas del radio" cuyas muertes guardaron millones de vidas

Fuente: Chicago Daily Times / Sun-Times Media

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