Brenda Milner: Lo que HM Brain preservado en formaldehído nos enseña

Brenda Milner: Lo que HM Brain preservado en formaldehído nos enseña

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"La memoria no es más que una adicción", escribió Leopardi en Zibaldone. Más de un siglo después, un académico contribuyó a dar una explicación quizás menos poética, pero ciertamente revolucionaria, de la formación de recuerdos en el cerebro y de las diversas funciones cognitivas en general. Brenda Milner, investigador de más de cien años y hoy considerado pionero en el campo de la neuropsicología, en la década de 1950 comenzó a examinar el caso de un paciente que sufría frecuentes episodios de convulsiones, seguidos de pérdida de memoria.

Y con solo analizar este caso, llegó a la identificación de distintos tipos de sistemas vinculados a la memoria, demostrando cómo el lóbulo temporal medial, el hipocampo y las estructuras conectadas a él juegan un papel fundamental.

Nacida el 15 de julio de 1918 en Manchester, Inglaterra, Brenda Milner parecía destinada a una carrera artística. Entrevistada durante algún tiempo por el McGill Journal of Medicine, contó cómo toda su brillante carrera, de hecho, comenzó a partir de una "decepción" sufrida por sus padres.

Mis dos padres eran músicos. Mi padre era crítico musical y pianista, y conoció a mi madre cuando ella empezó a recibir lecciones de canto de él. A diferencia de mis padres, pronto quedó claro que no tenía ningún talento para la música. De joven todavía me interesaba bastante la literatura, y esto fue un consuelo para ellos. Habiendo sido siempre bueno con los idiomas, me aconsejaron que me matriculara en una facultad de humanidades en Oxford. Pero me encantaban las matemáticas y la física, así que decidí hacer matemáticas, a pesar de que todos me decían que estaba loco, y me dieron una beca para Cambridge. Era 1936, mucho antes de la Segunda Guerra Mundial.

Pero en su primer año de universidad, Brenda se dio cuenta de que nunca se convertiría en una gran matemática. Se dejó tentar por la idea de estudiar filosofía, porque aún le permitiría mantener el componente lógico en el estudio. La perspectiva de no poder mantenerse con un título en ese campo la hizo cambiar de opinión, empujándola hacia la facultad de psicología. En aquellos días no era un tema muy popular en Inglaterra, a diferencia de lo que ocurría en Estados Unidos. Después de meses de reflexión, estaba seguro: así era.

Fue un shock para mi madre, que siempre había esperado verme seguir una inclinación artística, lo que la haría más involucrada. Había puesto su corazón en paz con las matemáticas en Cambridge, porque le parecía algo bueno. Pero cuando me di por vencido para inscribirme en psicología, le rompió el corazón.

A pesar de esto, los estudios de psicología procedieron bien, confirmando que era una buena intuición. Al estallar la guerra, todos los investigadores de Cambridge fueron invitados a trabajar para la Fuerza Aérea y en esos años conoció a su futuro esposo, Peter Milner, ingeniero eléctrico.

Dos años después, en 1944, comunicó su intención de salir del país para ir con un grupo de físicos a Montreal, donde pretendían iniciar una investigación sobre energía nuclear. Ella lo siguió, pero ciertamente no tenía ninguna intención de vivir como una buena ama de casa, ocupándose de las tareas del hogar: así comenzó a trabajar para la prestigiosa Universidad de Montreal, donde durante unos años enseñó psicología animal.

Sin embargo, para trabajar en la academia, Brenda Milner se dio cuenta de que tenía que obtener un doctorado: después de conocer a un profesor de Universidad McGill nombrada Donald Hebb, quien la había golpeado con sus teorías experimentales, decidió continuar sus estudios con él. Para persuadirlo, sin embargo, tuvo que demostrar que no era el tipo de mujer que abandona su carrera para estar al lado de su marido. Fue Hebb quien le pidió que estudiara de cerca a algunos pacientes epilépticos que estaban siendo tratados en el Instituto Neurológico de Montreal, y ella no se contuvo.

Obtuvo su doctorado en 1952, Brenda Milner continuó estudiando los trastornos de la memoria causados ​​por lesiones de los hemisferios cerebrales, que había podido abordar durante su doctorado. Dos años más tarde, la invitaron a Hartford para estudiar la caso de HM, que cambió su carrera y su vida para siempre.

El paciente había sido atropellado por una bicicleta cuando tenía nueve años, en 1935, y se golpeó la cabeza. Durante veinte años había sufrido convulsiones graves, seguidas de desmayos. Sin trabajo y sin posibilidad de llevar una vida normal, decidió someterse a métodos experimentales para solucionar su problema, hasta la extirpación quirúrgica de parte de la corteza temporal anterolateral. Sin embargo, esto haba provocado una forma de amnesia anterograda, lo que le impidió acumular nuevos recuerdos.

Convocatoria para investigar sobre HM, que en realidad se llamó Henry Molaison, Brenda Milner se dio cuenta de que en cada visita al hombre no la reconocía, porque su cerebro no era capaz de crear nuevos recuerdos. Luego llegó a la formulación de una teoría que predijo la existencia de diferentes tipos de memoria, incluida laexplícito y elimplícito, el primero vinculado a los recuerdos de la infancia y el segundo a los recuerdos inconscientes, como la capacidad de andar en bicicleta o conducir. Lo que no funcionó en HM fue la memoria explícita, debido a la eliminación parcial del lóbulo temporal, mientras que incluso se mejoró el rendimiento del implícito.

El descubrimiento excepcional de Milner allanó el camino para estudios posteriores de neuropsicología, especialmente en relación con el papel del hipocampo y estructuras relacionadas en enfermedades neurodegenerativas, como el Alzheimer. Como su paciente, alguien con demencia es incapaz de formar nuevos recuerdos mientras retiene los pasados. Dada la importancia de su caso, tras la muerte de HM en 2008, su cerebro fue preservado gracias al formaldehído y analizado para otros estudios.

Brenda, por su parte, con más de cien años y una veintena de prestigiosos premios en el campo médico, sigue trabajando en el Instituto Neurológico de Montreal, siempre con la misma curiosidad y pasión.

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