Alice Ball, la sospechosa muerte de una mujer emancipada y brillante a los 24 a√Īos

Alice Ball, la sospechosa muerte de una mujer emancipada y brillante a los 24 a√Īos

La lepra, o enfermedad de Hansen, del apellido del m√©dico noruego que aisl√≥ por primera vez la bacteria que la caus√≥, ha sido durante mucho tiempo una gran amenaza para la humanidad. Trazable en la historia desde el a√Īo 2000 a. C., durante siglos se trat√≥ como una enfermedad infecciosa, hasta que un m√©dico hawaiano decidi√≥ "utilizar" la investigaci√≥n de un brillante joven graduado llamado Alice Ball. Era 1915: solo un a√Īo despu√©s muri√≥ la misma joven, olvidada por la historia durante casi un siglo, como recuerda un art√≠culo de National Geographic.

Nacida el 24 de julio de 1892 en Seattle en una familia adinerada, Alice Ball era una estudiante muy talentosa. Su padre era editor de un periódico, fotógrafo y abogado, mientras que su abuelo era un fotógrafo famoso. Después de pasar un tiempo en Hawái tras la muerte del jefe de familia, sus padres habían decidido regresar a Seattle, donde Alice asistió por primera vez a Seattle High School y luego, en 1910, a la Universidad de Washington, donde estudió química.

Alice Ball obtuvo t√≠tulos en qu√≠mica farmac√©utica y farmacolog√≠a, publicando un art√≠culo de diez p√°ginas sobre el prestigioso Revista de la Sociedad Qu√≠mica Estadounidense. Despu√©s de graduarse, fue aceptada en Berkeley y en la Universidad de Haw√°i, pero opt√≥ por esta √ļltima, donde comenz√≥ a estudiar qu√≠mica. En 1915 se convirti√≥ en el primera mujer y primera afroamericana en obtener una maestr√≠a de la Universidad de Hawaii.

Inmediatamente después de graduarse, Alice Ball comenzó a estudiar el ingrediente activo de Piper methysticum (kava), el tema de su tesis. Luego le preguntó al Dr. Harry T. Hollmann, cirujano asistente en el hospital Kalihi, para ayudarla a desarrollar un método para aislar los ingredientes activos deaceite de chaulmoogra, utilizado durante mucho tiempo para tratar la lepra. En particular, desarrolló un proceso para aislar los ácidos grasos contenidos en el aceite.

Desafortunadamente, Alice Ball enfermó gravemente durante su estudio y se vio obligada a regresar a Seattle, donde murió el 31 de diciembre de 1916. Arthur L. Dean, químico y presidente de la Universidad de Hawaii, continuó con su trabajo, produciendo un extracto inyectable de chaulmoogra y publicando los resultados de Ball en su propio nombre sin darle crédito. Su cura se llamaba Decano Metodo y fue el más utilizado contra la lepra hasta el desarrollo de medicamentos a base de sulfonas en la década de 1940.

En 1917 un artículo deAnunciante comercial de Honolulu Pacific dijo que la muerte de Alice Ball fue causada por un envenenamiento por cloro Ocurrió durante un experimento realizado para los alumnos de la clase en la que impartía. En ese momento no había sistema de ventilación en los laboratorios. Sin embargo, en el certificado oficial de defunción, misteriosamente falsificado tras la desaparición del joven investigador, se hablaba de tuberculosis.

Solo a principios de 2000 se reconoci√≥ finalmente el importante papel de Alice Ball en el descubrimiento del suero inyectable. Noventa a√Īos despu√©s, la Universidad de Hawaii le dedic√≥ una placa conmemorativa dentro de la universidad y le otorg√≥ una medalla.

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